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    Introducción: ¿qué es Auschwitz-Birkenau?

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    Introducción: ¿qué es Auschwitz-Birkenau?

    Auschwitz-Birkenau fue tanto un campo de concentración como un campo de exterminio. El complejo central consistía en Auschwitz I, el Campo Principal; Auschwitz II, o Birkenau; y Auschwitz III, o Buna-Monowitz. Además, había numerosos campos satélites ubicados cerca de minas, fundiciones y otras empresas industriales. Estos campos satélites tomaban su mano de obra esclava de Auschwitz-Birkenau.[1]

    Auschwitz-Birkenau se encuentra cerca de la pequeña localidad polaca de Oscwiecim (en alemán, Auschwitz), a unos 56 km (35 mi) de Krakow. Rudolf Höss fue el comandante del campo hasta noviembre de 1943, cuando recibió un ascenso. Entre mayo y julio de 1944, regresó brevemente a Auschwitz-Birkenau para supervisar el asesinato de judíos húngaros.[2]

    Auschwitz I (el Campo Principal)

    Auschwitz I, el campo original, inició sus funciones en mayo de 1940 en las instalaciones de cuarteles del ejército polaco anteriores a la guerra. A medida que se expandió el sistema de campos, empezó a funcionar como el centro administrativo de todo el complejo. Aquí es donde se encuentra la famosa puerta con la inscripción “Arbeit macht frei” (“el trabajo libera”).[3]

    Los nazis construyeron o renovaron edificios adicionales, muros y cercas electrificadas. En su apogeo, el Campo Principal albergaba a 30,000 presos políticos o personas definidas por los nazis como criminales que debían recibir un castigo y reeducación.[4] Incluía una pequeña morgue y dos hornos crematorios (más tarde, tres) para deshacerse de los cuerpos de los prisioneros que morían por maltratos, inanición y enfermedades.[5]

    Auschwitz II, o Birkenau

    La construcción de Birkenau comenzó en octubre de 1941. Originalmente, estaba destinado a albergar unos 125,000 reclusos, mucho de los cuales serían prisioneros de guerra soviéticos.[6] Los nazis pretendían que fueran la mano de obra esclava de toda la región, la cual se convertiría en un estado agrícola utópico, adonde se reubicarían los alemanes étnicos.[7]

    Birkenau se encuentra a unos 4 km (2,5 mi) del Campo Principal. Abarcaba una gran superficie y estaba rodeado por cercas de alambre de púas electrificado y garitas de vigilancia. Con el tiempo, el campo se dividió en secciones para hombres y mujeres, y zonas adicionales destinadas a los romaníes y a los judíos deportados del gueto de Theresienstadt.[8] En Birkenau se encuentra la icónica entrada de ladrillos, con sus vías de ferrocarril y arco.[9]

    Cuando los nazis originalmente idearon Birkenau como un campo gigante de mano de obra esclava, se lo equipó con dos grandes edificios crematorios con sus correspondientes salas de morgue. Estas instalaciones se utilizaban para ocuparse de la gran cantidad de muertes anticipadas de la población de prisioneros. Las dos grandes salas de morgue eran subterráneas, mientras que los hornos crematorios se construyeron a nivel del suelo.

    Al principio, los recién llegados se bajaban del transporte en la estación de trenes de carga, a 1.5 km (1 mi) del pueblo de Auschwitz, y se los hacía marchar o se los llevaba en camión al campo. Sin embargo, en anticipación de la llegada de 8,000 a 10,000 judíos húngaros por día, los nazis construyeron una espuela de ferrocarril que entrara directamente a Birkenau. Desde ese momento, las víctimas descendían y eran clasificadas dentro del mismo campo. El área de rampa, donde se realizaban las selecciones inmediatas de cada transporte, está ubicada apenas se atraviesa la entrada de ladrillo de acceso a Birkenau.[10]

    Auschwitz III, o Buna-Monowitz

    Buna-Monowitz se encuentra a unos 6.4 km (4 mi) del Campo Principal. Los nazis lo construyeron en octubre de 1942. Antes de esa fecha, los reclusos debían marchar varios kilómetros al día para trabajar en las fábricas cercanas. Sin embargo, la administración terminó considerando la caminata diaria una pérdida de tiempo que reducía la productividad de los trabajadores esclavos y que presentaba un riesgo de seguridad. En consecuencia, construyeron Buna-Monowitz para los 20,000 prisioneros que trabajaban en las fábricas. Estas fábricas producían químicos, caucho artificial y tantos otros productos necesarios para la máquina de guerra alemana.[11]

    Las cámaras de gas y los crematorios en Auschwitz-Birkenau

    Precisamente cómo y cuándo se decidió la Solución Final —el asesinato de todos los judíos bajo el control nazi— todavía es objeto de debate entre los académicos del Holocausto. No obstante, el proceso de transformación de Auschwitz-Birkenau en una máquina sistemática de matar es bien conocido. Comenzó en 1941 y atravesó varias etapas. A finales de ese año, la sala de morgue del Campo Principal se convirtió en una pequeña cámara de gas mediante el sellado de las puertas y la creación de orificios en el techo, a través de los cuales se vertía Zyklon B.[12] Esta pequeña cámara de gas se utilizó para asesinar a los primeros judíos enviados hacia Auschwitz desde Alta Silesia, Eslovaquia, Francia, Holanda, Yugoslavia y los guetos de Theresienstadt (en territorios antes checos), Ciechanow (Polonia) y Grodno (en aquel entonces, Polonia; actualmente, Bielorrusia).[13] Este uso del edificio era experimental. Los nazis suspendieron la utilización de la estructura en otoño de 1942, cuando mudaron las actividades de asesinato a las instalaciones provisionales de Birkenau.[14]

    Para finales de 1942, la administración del campo comenzó a convertir los dos grandes edificios que alojaban la morgue y los crematorios (cámaras de gas y crematorios II y III) en cámaras de gas. Los nazis efectuaron estas adaptaciones a los crematorios en previsión de una llegada masiva de prisioneros de guerra soviéticos que nunca se volvió realidad. El diseño de los edificios es idéntico: en ambos, una sala de morgue se convirtió en una cámara de gas al añadir orificios en el techo, a través de los cuales se vertía el Zyklon B. La otra sala subterránea se transformó en la sala para desvestirse. Los cuerpos de las víctimas se trasladaban por ascensor a nivel del suelo para su cremación.[15]

    Durante el proceso de adaptación de los dos primeros edificios existentes para las actividades de asesinato masivo, los nazis comenzaron a construir otros dos edificios que funcionarían como crematorios/cámaras de gas (cámaras de gas y crematorios IV y V). Su diseño era más simple: tanto las cámaras de gas como los hornos crematorios se construyeron en la superficie. Se vertía Zyklon B a través de una abertura del tamaño de una ventana, que se cerraba desde afuera con una contraventana hermética para impedir el escape del gas.[16]

    Los cuatro edificios se encontraban al fondo del campo de Birkenau. Además, con el objetivo de encubrir sus actividades, los nazis los aislaron del resto del campo con cercas y arbustos.

    Durante la construcción estas cámaras, la administración del campo modificó dos cabañas al fondo de Birkenau para que sirvieran como cámaras de gas provisionales. Comenzaron a usarse en marzo de 1942.[17]  Se vertía Zyklon B a través de las ventanas, que tenían contraventanas herméticas para impedir el escape de gas hacia el exterior. Los cuerpos de las víctimas se enterraban en fosas comunes en las cercanías. Desde septiembre de 1942, los restos de las víctimas de los nazis se comenzaron a cremar inmediatamente después del gaseo. Se exhumaron las fosas anteriores, y estos cadáveres también se cremaron.[18]

    Entre marzo y junio de 1943, se completaron cuatro edificios nuevos o remodelados para las cámaras de gas de Birkenau, y se suspendió el uso de las cabañas. Entre mayo y junio de 1944, durante la denominada Acción Húngara (cuando se enviaban entre 8,000 y 10,000 judíos húngaros por día a Auschwitz para su asesinato inmediato), una de las cabañas se reabrió y se reutilizó como cámara de gas.

    A veces, la cantidad de cuerpos que debían cremar excedía la capacidad diaria de los hornos de Birkenau (en teoría, 4,756 cadáveres, aunque la cifra fue mayor en la práctica). Para esos casos, los nazis cavaron pozos de incineración al aire libre cerca de la cámara de gas y crematorio V y una de las cabañas.[19]

    En noviembre de 1944, los nazis interrumpieron los transportes a Auschwitz porque el ejército soviético se estaba acercando al campo. En enero de 1945, los nazis desmantelaron y derrumbaron los cuatro edificios que funcionaban como cámaras de gas y crematorios.

     Los sonderkommandos y el proceso de asesinato.

    Cuando llegaban a Auschwitz-Birkenau, los judíos descendían en la estación del tren de carga o en la rampa dentro de Birkenau.[20] Aquellos que se consideraban capaces de trabajar quedaban seleccionados como mano de obra. Los nazis hacían marchar al resto (incluidos ancianos, enfermos y niños, por lo general con sus madres) a la cámara de gas. Les decían que debían desinfectarse antes de que se los transportara a su destino final. En la sala para desvestirse, los nazis les informaban que dejaran la ropa y sus posesiones, que después recogerían. Entonces se los empujaba a las cámaras de gas, cuya puerta se sellaba, y se vertía Zyklon B a través de los orificios del techo o de las aberturas de las ventanas.[21]

    Los prisioneros también trabajaban en un área de Birkenau denominada ‘Canadá’. Aquí se clasificaban las posesiones y los objetos de valor, robados a sus dueños asesinados, para enviarlos a Alemania. Una gran cantidad de mujeres trabajaba en esta área. Se encontraba directamente al final de la rampa y entre las cámaras de gas y crematorios II y III, y las cámaras de gas y crematorios IV y V.[22]

    Photo Credit: United States Holocaust Memorial Museum, courtesy of Yad Vashem (Public Domain)
    Crédito de la fotografía: United States Holocaust Memorial Museum, cortesía de Yad Vashem (dominio público)

    Cómo se denominan actualmente a las instalaciones donde se ubicaban las cámaras de gas y los crematorios

    En la actualidad, los edificios que funcionaban como cámaras de gas y crematorios se denominan de la siguiente manera:

    • La cámara de gas y crematorio I es la cámara de gas en el Campo Principal.
    • Las cámaras de gas y crematorios II y III son los dos edificios existentes con morgue y crematorio en Birkenau que se adaptaron para funcionar como cámaras de gas. Se encuentran en el fondo de Birkenau, a la izquierda de la rampa y del monumento conmemorativo actual.
    • Las cámaras de gas y crematorios IV y V, los dos edificios adicionales que se construyeron con el propósito específico de exterminio, se hallan en el fondo de Birkenau a la derecha de la rampa y del monumento conmemorativo actual.
    • Los búnkeres I y II (también denominados cámaras de gas provisionales I y II) son las dos cabañas que funcionaron como cámaras de gas provisionales y se encuentran en el extremo posterior a mano derecha del campo, en una zona arbolada.

    La cantidad de personas asesinadas en las cámaras de gas y crematorios de Auschwitz-Birkenau

    Según las estadísticas más precisas que existen actualmente, unos 900,000 judíos fueron asesinados en las cámaras de gas del complejo de Auschwitz; 500,000 de ellas murieron en la cámara de gas y crematorio II.[23]

    La liberación de Auschwitz-Birkenau.

    En previsión de la llegada inminente de las tropas soviéticas, los nazis forzaron a decenas de miles de reclusos a marchar hacia el oeste a pie. Abandonaron a su suerte a los prisioneros que no podían caminar. La mayoría se libró de ser fusilado por falta de tiempo. Muchos de los que marcharon desde Auschwitz-Birkenau murieron en el camino. No obstante, algunos terminaron en diversos campos de Alemania, adonde se los abandonó.

    Los soldados soviéticos liberaron el complejo central de Auschwitz-Birkenau el 27 de enero de 1945. Las tropas británicas y estadounidenses, en diversas partes de Europa, fueron encontrando y liberando a los sobrevivientes de la marcha y, para abril y mayo de 1945, habían liberado a la mayoría.

    Auschwitz-Birkenau en la actualidad

    Actualmente, el Campo Principal se conoce como el Museo Estatal Auschwitz-Birkenau. Birkenau es más bien un lugar conmemorativo que un museo formal. Siguen en pie algunos barracones, algunos edificios administrativos, la entrada de acceso al campo, el área de la rampa y las ruinas de las cámaras de gas y los crematorios.[24] Al final de la rampa, hay un gran monumento conmemorativo.[25]

    Por su parte, Buna-Monowitz no es un lugar conmemorativo. Con el pasar del tiempo, se restauraron las funciones industriales de los edificios. No obstante, se ha erigido un pequeño monumento en las cercanías del histórico complejo de campos.

    Las cámaras de gas y crematorios II y III no son más que pilas de hormigón y ladrillo. La cámara subterránea para desvestirse y las cámaras de gas se parecen a grandes piscinas rectangulares de hormigón rellenas de escombro.[26] Los restos de metal retorcido de los hornos, que estaban al nivel del sueño, todavía existen, si bien enterrados bajo pilas de escombro de hormigón.[27]

    Los únicos indicios de las cámaras de gas y crematorios IV y V son los pisos de hormigón y algunos trozos de metal retorcido que formaban parte de los hornos. Para recrear el plano del edificio, se han devuelto algunos ladrillos al área donde se erigían las antiguas paredes.[28]

    Las cabañas se desmantelaron. Las únicas pruebas de su existencia son escasos vestigios de sus cimientos.

    La fosa común en la cercanía es un lugar conmemorativo.[29]

    Entrance to Crematorium III Auschwitz II (Birkenau)

    La cámara de gas y crematorio I se ha restaurado cuidadosamente para restituir su aspecto original como cámara de gas. Pretende ser un espacio de memoria y representar a todas las otras cámaras de gas, incluidas las de Birkenau.

    NOTAS

    [1] Yisrael Gutman, “Auschwitz—An Overview”, en Yisrael Gutman y Michael Berenbaum, editores, Anatomy of the Auschwitz Death Camp (Indiana University Press y el United States Holocaust Memorial Museum, 1994), p. 18.

    [2] Aleksander Lasik, “Rudolf Höss: Manager of Crime” en Yisrael Gutman y Michael Berenbaum, editores, Anatomy of the Auschwitz Death Camp (Indiana University Press y el United States Holocaust Memorial Museum, 1994), p. 295.

    [3] Se puede ver una imagen del campo y la puerta en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery1/index.html.

    [4] Yisrael Gutman, “Auschwitz-An Overview”, p. 16.

    [5] Se puede ver una imagen de los hornos crematorios en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery2/index.html.

    [6] En realidad, estos prisioneros de guerra nunca llegaron porque, según una orden con fecha del 8 de enero de 1942, fueron redirigidos a las industrias armamentísticas en otros lugares. Véase Robert Jan van Pelt, “A Site in Search of a Mission” en Yisrael Gutman y Michael Berenbaum, editores, Anatomy of the Auschwitz Death Camp (Indiana University Press y el United States Holocaust Memorial Museum, 1994), p. 148.

    [7] Deborah Dwork y Robert Jan van Pelt, Auschwitz: 1270 to the Present (W.W. Norton & Company, 1996), pp. 127-159.

    [8] Se puede ver una imagen del área del campo en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery12/index.html.

    [9] Se puede ver una imagen de la puerta en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery4/index.html.

    [10] Se puede ver una imagen de la rampa durante la Acción Húngara en mayo-junio de 1944 en http://www.ushmm.org/wlc/en/media_ph.php?MediaId=4215. Se puede ver una imagen de cómo se ve el campo en la actualidad en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery11/index.html.

    [11] Se puede ver una imagen del área de Buna-Monowitz en http://www.yadvashem.org/yv/en/exhibitions/through-the-lens/auschwitz-aerial-photos.asp.

    [12] Se puede ver la cámara de gas reconstruida en el Campo Principal en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery2/index.html.

    [13] Franciszek Piper, “Gas Chambers and Crematoria” en Eric Katz, editor, Death by Design: Science, Technology, and Engineering in Nazi Germany (Pearson Longman, 2005), p. 13.

    [14] Franciszek Piper, “Gas Chambers and Crematoria” en Eric Katz, editor, Death by Design: Science, Technology, and Engineering in Nazi Germany (Pearson Longman, 2005), p. 12.

    [15] Se puede ver la cámara de gas y crematorio III tal cual era durante la vida del campo en http://auschwitz.org/en/gallery/historical-pictures-and-documents/extermination,11.html.

    [16] Se puede ver la cámara de gas y crematorio IV tal cual era durante la vida del campo en http://en.auschwitz.org/m/index.php?option=com_ponygallery&Itemid=3&func=detail&id=720#ponyimg.

    [17] Franciszek Piper, “Gas Chambers and Crematoria” en Eric Katz, editor, Death by Design: Science, Technology, and Engineering in Nazi Germany (Pearson Longman, 2005), p. 13.

    [18] Franciszek Piper, “Gas Chambers and Crematoria” en Eric Katz, editor, Death by Design: Science, Technology, and Engineering in Nazi Germany (Pearson Longman, 2005), p. 16.

    [19] En realidad, esta capacidad casi se veía duplicada porque se introducían varios cadáveres al mismo tiempo en los hornos. Cremar tres cuerpos de esta manera llevaba unos veinte minutos. Debido a la sobrecarga, los hornos sufrían averías con frecuencia. Véase Franciszek Piper, “Gas Chambers and Crematoria” en Eric Katz, editor, Death by Design: Science, Technology, and Engineering in Nazi Germany (Pearson Longman, 2005), pp. 18, 23 y Robert Jan van Pelt, The Case for Auschwitz: Evidence from the Irving Trial (Indiana University Press, 2002), p. 343.

    [20] Se puede ver una imagen de la estación en http://auschwitz.org/en/gallery/historical-pictures-and-documents/.

    [21] Se puede ver una de las imágenes clandestinas de los sonderkommandos mientras queman cadáveres detrás de la cámara de gas y crematorio V en http://auschwitz.org/en/gallery/historical-pictures-and-documents/extermination,11.html.

    [22] Se puede ver una imagen de Canadá en http://auschwitz.org/en/gallery/historical-pictures-and-documents/.

    [23] Franciszek Piper, “The Number of Victims” en Yisrael Gutman y Michael Berenbaum, editores, Anatomy of the Auschwitz Death Camp (Indiana University Press y el United States Holocaust Memorial Museum, 1994), p. 71.

    [24] Se pueden ver imágenes de cómo se ve el campo en la actualidad en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery12/index.html.

    [25] Se pueden ver imágenes del monumento conmemorativo en Birkenau en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery6/index.html.

    [26] Se puede ver una imagen de una de las salas subterráneas para desvestirse en http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Entrance_to_Crematorium_III_in_Auschwitz_II_(Birkenau).jpg.

    [27] Se pueden ver imágenes de las ruinas de las cámaras de gas y crematorios II y III en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery7/index.html y en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery8/index.html.

    [28] Se pueden ver las ruinas de las cámaras de gas y crematorios IV y V en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery9/index.html.

    [29] Se pueden ver los restos de las cabañas (búnkeres I y II) en Birkenau en http://www.scrapbookpages.com/AuschwitzScrapbook/Photos/Gallery13/index.html.