Evidence for the Implementation of the Final Solution: Electronic Edition, by Browning, Christopher R.

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Second Category:

The second category of eyewitnesses is comprised of Germans who were stationed at Belzec, Sobibor, and Treblinka. Twenty-nine such German camp personnel were indicted and brought before German courts in the 1950's and 1960's. They all gave pre-trial depositions. Many claimed that they had had no choice but to carry out the duties that they had been assigned, and many denied that they had committed any harmful or malicious acts beyond routine compliance with their obligatory duties. But none of them denied that the camps were equipped with gas chambers, in which hundreds of thousands of Jews were killed. At least 26 of the 29 had prior experience in the so-called "euthanasia" program, in which German mentally- and physically handicapped were gassed in one of six "institutes" or killing centers in Germany.134
Of these 29 men, Franz Stangl held the highest rank as commandant of first Sobibor and then Treblinka. Outside of judicial proceedings, he also gave extensive testimony in long interviews with the British journalist, Gitta Sereny, that are easily accessible in her book, Into That Darkness.135 The testimony of Franz Suchomel, a guard at Treblinka, who was interviewed at length on hidden camera by Claude Lanzmann, can be seen and heard in latter's documentary film Shoah. Among the judicial testimonies of the other 27 camp personnel brought to trial in   Germany were those of Alfred Schluch, Hermann Gley, Erich Fuchs, Erich Bauer, and Heinrich Matthes.136
Alfred Schluch had worked at the euthanasia institutes of Grafeneck and Hadamar prior to his assignment to Belzec in February or March 1942. He described the routine killing procedure of the Belzec camp as follows:
After unloading, the ambulant Jews proceeded to the assembly place. At the unloading the Jews were told that they were going to be resettled and before that had to be bathed and disinfected. The speech was given by Wirth and also by his translator, a Jewish capo. Next the Jews were then led to the undressing barracks. In one of the barracks the men and in the other the Jewish women and children had to undress.
After undressing the male Jews and the women with children were led separately through the tube. ...My position in the tube was quite near the undressing barracks. Wirth had installed me there, because in his opinion I could have a pacifying effect on the Jews. I had to direct the Jews along the path to the gas chamber after they left the undressing barracks. I believe that I made the way to the gas chambers easier for the Jews, because they must have been convinced from my words or gestures that they were actually to be bathed. After the Jews had entered the gas chambers, the doors were tightly closed by Hackenholt himself or by the Ukrainians assigned to him. Then Hackenholt started the motor that was used for the gassing. After about 5 to 7 minutes--and I only estimate the length of time--the peephole   into the gas chamber was looked through to establish whether everyone was dead. Only then were the outer doors opened and the gas chambers aired out. ...After the gas chambers were aired out, a Jewish work commando under the direction of a capo arrived and took the corpses out of the chambers. I was also occasionally assigned to supervise at this place. Thus I can exactly describe the procedures, because I saw and experienced everything myself.
The Jews had been very tightly packed into the gas chambers. For this reason the corpses did not lie on the ground, but all leaned in a jumble this way and that, the one backwards, the other forwards, one prone to the side, the other kneeling, each according to the space around. The corpses were at least partially besmirched with excrement and urine, others in part with saliva. The lips and nose tips of some of the corpses had turned blue. With some the eyes were closed, with others the eyes had rolled.
The corpses were pulled out of the chambers and immediately examined by one of the dentists. The dentist removed rings from the fingers and pulled out gold teeth. The valuables recovered in this way were tossed into a box that had been provided. After this procedure the corpses were thrown into the large graves nearby.137
5.4.2.4Heinrich Gley arrived in Belzec in the summer of 1942 and was eventually assigned to the "cremation commando." (Verbrennungskommando) Concerning the burning of the corpses, he testified:  
As I remember the gassing was stopped at the end of 1942, when there was snow already on the ground. Then the general exhumation and cremation of the corpses began; it might have lasted from November 1942 until March 1943. The cremation was carried out day and night without a break, and indeed at first at one and then later at two fire sites. It was possible to cremate some 2000 corpses at one fire site within 24 hours. About 4 weeks after the beginning of the cremation operation the second fire site was constructed. On average, therefore, some 300,000 corpses were cremated at the first site over 5 months, at the second site some 240,000 over 4 months. Naturally this is a matter of estimates based on averages. To figure the total number of corpses at 500,000 could be correct.138
5.4.2.5Erich Fuchs, who was stationed first at Belzec, gave the following testimony concerning the construction of the gassing facilities at Sobibor:
On Wirth's instructions I drove to Lemberg in a truck and picked up a carburator engine, that I transported back to Sobibor. ...We unloaded the motor. It was a heavy Russian gasoline engine (probably a tank engine or tractor engine) with at least 200 PS (V-motor, 8 cylinder, water-cooled). We placed the motor on the a concrete base and installed the connection between the exhaust and the pipeline. Then we tested the motor. At first it did not work. I repaired the ignition and the valve with the result that the motor finally started up. The chemist, whom I already knew from Belzec,   went into the gas chamber with a measuring instrument in order to test the concentration of gas. In conclusion a test gassing was then conducted. As best I remember, some 30-40 women were gassed in the chamber.139
Erich Bauer testified to the gassing procedure at the Sobibor camp, where he served from April 1942 to November 1943.
Perhaps 3 or 4 times I also led certain groups through the tube to the gas chambers. After all no member of the permanent staff in Sobibor could exempt himself over the course of time from having to perform this and all other functions occuring durng the destruction process.
It may sound astonshing that the Jews went unsuspecting to their death. Resistance occurred extremely seldom. The Jews only became suspicious when they were already in the gas chambers. At this point in time, however, there was no turning back. The chambers were densely packed. ...The doors were sealed airtight and immediately the gassing procedure commenced. After some 20-30 minutes there was complete silence in the gas chambers; the people were gassed and dead. Then the chambers were opened, work Jews dragged the people who had been killed out of the gas chambers and transported the victims by means of lorry to the graves. Later the victims were cremated.140
Heinrich Matthes was assigned to Treblinka in the summer of 1942. He testified:
The entire time that I was in Treblinka, I served in the upper part of the camp. The upper part of the camp was that   part of Treblinka in which the gas chambers were located and in which the corpses of the Jews who had been killed were at first put in graves and later were cremated.
Matthes' job was to supervise the Jewish workers in the upper camp. "These had to carry away the corpses and later to cremate the corpses. There were also work Jews, who had to break out the gold teeth of the corpses."141
All of these above testimonies of camp personnel were given to German judicial authorities in the course of pre-trial investigation. The testimonies were given under oath and signed, and those testifying had been advised of their right not to give self-incriminating testimony.

Notes

134. The 29 indicted personnel of Belzec, Sobibor, and Treblinka were: Josef Hirtreiter, Hubert Gomerski, Johann Kleier, Erich Bauer, Kurt Franz, Heinrich Matthes, August Miete, Willi Mentz, Gustav Müzenberger, Otto Stadie, Franz Suchomel, Erwin Lambert, Franz Rum, Otto Horn, Joseph Oberhauser, Werner Dubois, Robert Jührs, Heinrich Unverhau, Ernst Zierke, Karl Alfred Schluch, Heinrich Gley, Erich Fuchs, Kurt Bolender, Karl Frenzel, Franz Wolf, Alfred Ittner, Hans-Heinz Schött, Erich L., and Franz Stangl. Brief sketches of most of the defendants, as well as a list of the trials, can be found in: Dick de Mildt, In the Name of the People: Perpetrators of Genocide in the Reflection of their post-War Prosecution in West Germany: The 'Euthanasia' and 'Aktion Reinhard' Trial Cases (The Hague, 1996). An earlier study of the Aktion Reinhard trials is: Adalbert Rüerl, NS-Vernichtungslager im Spiegel deutscher Strafprozesse: Belzec, Sobibor, Treblinka, Chelmno (Munich, 1977).
135. London, 1974.
136. Additional testimony of the Belzec, Sobibor, and Treblinka camp personnel has been printed in: Nationalsozialistische Massentötungen durch Giftgas, pp. 146-193.
137. ZStL, 208 AR-Z 252/59, vol. 8, pp. 1512-13 (testimony of Alfred Schluch). Portions of Schluch's testimony are also printed in: Nationalsozialistische MassenTötungen durch Giftgas, pp. 167-68. (Die gehfähigen Juden hatten sich nach der Entladung an den Sammelplatz zu begeben. Bei der Entladung wurde den Juden gesagt, dass sie zur Umsiedlung kämen und zuvor noch gebadet und desinfiziert werden sollten. Die Ansprache wurde von Wirth, aber auch von seinem Dolmetscher, einem jüdischen Kapo, gehalten. Daran anschliessend wurden die Juden zu den Entkleidungsbaracken geführt. In der einen Baracke mussten sich die männlichen und in der anderen die weiblichen Juden und Kinder entkleiden. Nach der Entkleidung wurden die Juden getrennt nach Männern und Frauen mit Kindern durch den Schlauch geführt. ...Mein Standort am Schluch war in unmittlebarer Nähe der Entkleidungsbaracke. Wirth hatte mich deswegen dort eingewiesen, weil ich seiner Meinung nach beruhigend auf die Juden einwirken konnte. Nach Verlassen der Entkleidungsbaracke musste ich den Juden den weg zur Gaskammer weisen. Ich glaube, dass ich den Juden den Weg dorthin erleichterte, denn sie mussten aus meinen Worten oder meinen Gesten zur Überzeugung kommen, dass sie tatsächlich gebadet werden sollten. Nachdem die Juden die Gaskammern betreten hatten, wurden die Türen von Hackenholt selbst oder von den ihm zugeteilten Ukrainern fest verschlossen. Sodann setzte Hackenholt den Motor in Betrieb, mit dem die Vergasung ausgeführt wurde. Nach etwa 5 bis 7 Minuten--und diesen Zeitraum schätze ich nur--wurde durch ein Guckloch in die Gaskammer hineingeschaut, um festzustellen, ob bei allen der Tod eingetreten ist. Erst dann wurden die Aussentore geöffnet und die Gaskammern gelüftet. ...Nachdem die Gaskammern gelüftet worden waren, kam ein jüdisches Arbeitskommando unter Leitung eines Kapos und holte die Leichen aus den Kammern heraus. Auch an dieser Stelle habe ich gelegentlich Aufsichtsdienst gehabt. Die Vorgänge kann ich also genau schildern, weil ich alles selbst gesehen und miterlebt habe.
Die Juden waren in die Gaskammern sehr eng eingepfercht worden. Aus diesem Grunde lagen die Leichen nicht am Boden, sondern sie hingen kreuz und quer durcheinander, die eine zurück-, die andere vorgebeugt, eine zur Seite liegend, eine andere knieend, je nach dem, wie der Platz war. Die Leichen waren wenigstens teilweise mit Kot und Urin, andere zum Teil mit Speichel besudelt. Bei den Leichen konnte ich z.T. sehen, dass die Lippen und auch Nasenspitzen blaulich verfärbt waren. Bei einigen waren die Augen geschlossen, bei anderen waren die Augen verdreht.
Die Leichen wurden aus den Kammern herausgezogen und von einem Zahnarzt sogleich untersucht. Der Zahnarzt ertfernte Fingerringe und zog etwa vorhandene Goldzähne heraus. Die auf diese Weise anfallenden Wertgegenststände wurden von ihm in einen bereitstehenden Karton geworfen. Nach dieser Prozedur wurden die Leichen in die vorhandenen grossen Gräber geworfen.)
138. ZStL, 208 AR-Z 252/59, vol.. 9, pp. 1697-8 (testimony of Henrich Gley). ((Die Vergasungen sind nach meinem Erinnerungsbild Ende des Jahres 1942, als schon Schnee lag, eingestellt worden. Dann began die allgemeine Ezhumierung und Leichenverbrennung; sie dürfte von November 1942 bis März 1943 gedauert haben. Die Verbrennungen wurden Tag und Nacht ununterbrochen durchgegührt, und zwar zunächtst an einer, dann an zwei Feuerstellen. Eine Feuerstelle bot die Möglichkeit, binnen 24 Stunden etwa 2000 Leichen zu verbrennen. Etwa 4 Wochen nach Beginn der Verbrennungsaktion wurde die zweite Feuerstelle errichtet. Im Durchschnitt wurden demnach an der einen Feuerstelle etwa 5 Monate lang insgesamt 300 000 Leichen, an der zweiten etwa 4 Monate lang 240 000 Leichen verbrannt. Es handelt sich hier natürlich um durchschnittliche Schätzungen. Die Gesamtzahl der Leichen auf 500 000 zu beziffern, dürfte richtig sein.)
139. Testimony of Erich Fuchs, printed in: NS-Venichtungslager im Spiegel deutscher Stafprozesse, ed. by Adalbert Rückerl (Munich, 1977). p. 166. (Ich fuhr auf Anweisung des Wirth mit einem LKW nach Lemberg und holte dort einen Vergasungsmotor ab, den ich nach Sobibor transportierte. ...Wir luden den Motor ab. Es handelte sich um einen schweren russischen Benzinmotor (vermutl. Panzermotor oder Motor einer Zugmaschine) mit mindestens 200 PS (V-Motor, 8 Zyl., wassergekühlt). Wir stellten den Motor auf einen Betonsockel und errichteten die Verbindung zwischen Auspuff und Rohrleitung. Alsdann probierte ich den Motor aus. Er funktionere zunächst nicht. Ich reparierte die Zündung und die Ventile mit dem Erfolg, dass der Motor schliesslich ansprang. Der Chemiker, den ich schon aus Belzec kannte, begab sich mit einem Messgerät in die Gaskammer, um die Gaskonzentration zu prüfen. Im Anschluss daran wurde eine Probevergasung durchgefürt. Ich glaube mich zu entsinnen, dass 30-40 Frauen in einer Gaskammer vergast worden sind.)
140. ZStL, 208 AR-Z 251/59, vol. 5, p. 990 (testimony of Erich Bauer). (Auch ich habe etwa 3- oder 4mal zur Vernichtung bestimmte Gruppen durch den Schlauch zu den Gaskammern geführt. Im übrigen kann sich wohl kein Angehöriger des Stammpersonals in Sobibor davon ausnehmen, diese und alle sonstigen bei dem Vernichtungsvorgang anfallenden Funktionen im Laufe der Zeit ausgeführt zu haben.
Es mag verwunderlich sein, dass die Juden ahnungslos in den Tod gegangen sind. Widerstand hat sich höchst selten ergeben. Die Juden wurden erst misstrauisch, als sie bereits in den Gaskammern waren. Zu diesem Zeitpunkt gab es jedoch kein Zurück mehr. Die Kammern waren dicht gefüllt. ...Die Türen wurden luftdicht verschlossen und sofort setzte der Vergasungsvorgang ein. Nach etwa 20-30 Minuten trat in den Gaskammern völlige Stille ein; die Menschen waren vergast und tot. Alsdann wurden die Kammern geöffnet, Arbeitsjuden zerrten die getöteten Menschen aus den Gaskammern heraus und transportierten die Opfer mittels Loren zu den Gruben. Später wurden die Opfer verbrannt.)
141. ZStL, 208 AR-Z 230/59, vol. 10, pp. 2053-4 (testimony of Heinrich Matthes). (Die ganze Zeit, die ich in Treblinke war, habe ich im oberen Teil des Lagers Dienst getan. Der obere Teil des Lagers war der Teil von Treblinka, in welchem sich die Gaskammern befanden, in welchem die Juden getötet wurden und in welchem die Leichen der getöteten Juden zunächst in grosse Gruben reingelegt und später verbrannt wurden. ...Diese haben die Leichen weggetragen und später die Leichen verbrannt. Es gab auch Arbeitsjuden, die den Leichen die Goldzähne ausbrechen mussten.
...Man zog die Leichen aus den Gruben heraus, sie waren verwest. Es gab dort Schienen, Holz und dann brannte man alles an. 24 Stunden hindurch, Tag und Nacht, brannten die Leichen.)
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accessed 12 March 2013